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Zoox传卖身,自动驾驶大冒险要落幕了 | 甲子光年

Zoox传卖身,自动驾驶大冒险要落幕了 | 甲子光年


彼时之蜜糖,今时之砒霜,大冒险要落幕了。


作者 | 芊乂、杨逍

编辑 | 火柴Q



Zoox传卖身,自动驾驶大冒险要落幕了 | 甲子光年


自动驾驶赛道,又一明星公司或离场。

 
5月7日,The Information报道称,创立于2013年的自动驾驶创业公司Zoox正在考虑出售。目前Zoox的高管已经与几家汽车制造商的代表就可能的交易或融资进行了谈判。
 
Pitchbook的报道则进一步证实,Zoox已确认雇佣Qatalyst投行来处理下一轮融资或被收购事宜。
 
福布斯专栏作者Brad Templeton判断,Zoox此前总计近10亿美元的巨额融资可能已所剩无几,公司决策层正面临严峻的挑战,“如果内部团队运转良好,融资对于Zoox来说并非难事,但具体的金额恐怕会不尽如人意。”
 

此前,这一常与Waymo相提并论的硅谷明星独角兽一直是资本圈里的香饽饽:

  • 2015年7月,Zoox获4千万美元的种子轮投资,此后,其身价一路走高;

  • 2016年10月,Zoox获得澳洲基金Blackbird Ventures、硅谷知名投资机构DFJ 德丰杰基金、IDG资本的青睐,成功完成2亿5千万美元的A轮融资,据传中国互联网巨头腾讯也参与其中;

  • 2018年7月,Zoox宣布获得5亿美元的B轮融资,由办公协作公司Atlassian的联合创始人Michael Cannon-Brookes以及春华资本领投。

  • 2019年10月,Zoox又获得2亿美元的债券融资。

 
至此,Zoox累计融资额近10亿美元,市场估值高达32亿美金。
 
与上一轮融资相距不过半年时间,Zoox却传出卖身。
 
在单个公司的命运变换背后,是自动驾驶赛道从2016年时的“意气风发”到2018年以来的“哀鸿遍野”。

就在前不久,自动驾驶重卡公司Starsky Robotics 宣布倒闭;在Zoox前,已有Drive.ai等明星公司被收购,国内的Roadstar.ai也已走向清算。
 
对独立的自动驾驶创业公司来说,前路还将多忐忑?



1.诸事不顺

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在这一次传出寻求收购的消息前,Zoox就经历了诸多变动。
 
2018年9月,在公司刚刚获得5亿美元B轮融资的一个月后,Zoox就发生管理层变化,一手创办Zoox的Tim Kentley-Klay被董事会免去CEO一职,并赶出公司。其后,接棒CEO一职的是英特尔的前战略主管、英特尔CEO有力竞争者之一的Aicha Evans。
 
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Zoox新CEO Aicha Evans

不过,这次换帅也被外界解读为Zoox已完成从0到1的冷启动,要走上从1到100的商业化落地阶段的信号,甚至有外媒对Zoox的这一举动表示看好。
 
相比设计师出身、“半路出家”的Tim Kentley-Klay,Aicha Evans在公司经营、商业化落地上经验明显更丰富,在公司管理上也的确更得人心。

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左为Zoox前CEOTim Kentley-Klay,右为Zoox CTO Jesse Levinson
 
而到2019年3月,Zoox盗取特斯拉商业机密的危机则是一个实实在在的坏消息。
 
特斯拉起诉Zoox及其4名员工,称这4名转投Zoox的员工将特斯拉在公司制造、运营等领域的商业机密带去了Zoox,使“Zoox 得以直接跳过许多研发步骤,顺利掌握了仓储、物流和库存控制等关键能力。”
 
在诉讼中,特斯拉拿出了充足的证据,如其前配送中心主管 Scott Turner曾将“特斯拉仓储中心的内部图表与线路图”发到自己个人邮箱,又为Zoox 提供了至少4 名熟悉特斯拉支付架构的挖角员工目标。
 
到2020年4月,这场持续1年之久的商业机密纠纷案落下帷幕。Zoox发声明承认窃取了机密,表示将赔款寻求和解,但未公开数额。
 
对尚处于烧钱阶段的Zoox来说,这又是一笔流血。
 
同期,开始在美国愈演愈烈的疫情让Zoox祸不单行。
 
2020年4月20日,Zoox所在城市加州发布封城令,这打乱了Zoox原本要在今年启动的无人出租车商业服务计划,也对路测等研发过程有不小影响。
 
此后,Zoox裁员120人,包括自动驾驶企业的安全驾驶员,占总员工数的10%;此外,Zoox也取消了部分毕业生面试。
 
但“手软”的Zoox,其实裁的都是合同工,在福利和工资待遇上略逊于正式员工,裁员后,Zoox仍有1000多人的团队要养活。每天睁眼、闭眼都是巨大成本。
 
此次Zoox寻找买家、传出卖身,与疫情期间资本态度谨慎、融资难有直接关系。
 
而Zoox一路以来选择的Waymo+Uber“全包模式”——打造包括硬件、软件、运营能力的全方面自动驾驶公司,又加重了其融资的困难。
 
这是一条赌大的风险之路,烧起钱来没底。



2.今时之砒霜,彼时之蜜糖

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今时之砒霜,彼时之蜜糖。
 
成立之初,Zoox就一直坚持激进的设计理念,与其他厂商改造现有车型的渐进式方案不同,Zoox的自动驾驶汽车从零开始设计,且走完全自动驾驶汽车的研发路线,它要把Waymo和Uber做的事都包圆了。
 
这意味着,Zoox是一家极度烧钱的企业。
 
事实上,Zoox之前也一直在按照自己的步伐实践。
 
2013年12月,Zoox发布自动驾驶概念车Boz——可“双向”行驶(无车头、车尾之分),无挡风玻璃、无方向盘、无刹车,只由机器驾驶,弃驾驶舱而采用面对面的乘客座椅设计,乘客可以聊天、睡觉、打牌,这款车型也成为Zoox的标志性名片之一。
          
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Zoox Boz

同时,Zoox对外宣布公司将致力发展Level 4 及以上的自动驾驶。而此时距离NHTSA(美国高速公路安全管理局)当年3月提出“Level 4”概念不足一年,Zoox后来的CTO Jesse Levinson当时还在斯坦福跟着Google无人车开创者塞巴斯蒂安-特龙(Sebastian Thrun)搞研究。
 
2016年3月,Zoox拿下DMV(加州机动车辆管理局)授权的自动驾驶汽车路试许可,可以在有驾驶员监管的情况下进行路测,并于次年开启大规模道路实测,这让Zoox成为了第12家拿到此许可执照的公司,其他的公司则都是巨头——包括谷歌母公司Alphabet、福特、特斯拉、本田、日产、博世、德尔福、奔驰、大众和通用Cruise Automation。
 
2017年,Zoox在沉寂4年后,开始迎来自Boz发布后的第二次高光时刻——大规模招兵买马:
 
包括任命前美国国家公路交通安全管理机构负责人Mark Rosekind为首席安全创新官,法拉利NV老兵Corrado Lanzone担任制造业务部门副总裁;当年8月,这一挖人行动在苹果17位工程师集体跳槽Zoox时达到高峰,引起国内外公司侧目。
 
到2018年,Zoox又放出新进展——它在Waymo、Uber之前,率先拿下了加州首张无人车载客许可,拥有了在加州范围内,提供免费自动驾驶共享出行服务的权利(需配备安全员)
 
直到此时,Zoox看起来都走在预先设想的路上,并宣布将在2020年推出有偿共享出行服务。
 
“这是我们启动商业服务前的一个非常、非常重要的里程碑。”Zoox企业及合规事务负责人伯特·考夫曼(Bert Kauffman)说道。
 
然而,在如今情形下,对许诺中,2020年开启的商业化Robotaxi,Zoox还能按时赴约吗?



3.大冒险时代要结束了?

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Zoox的仓促卖身,与目前在美国愈演愈烈的疫情有一定关系,Zoox是在疫情爆发后,首家发布裁员消息的自动驾驶汽车运营商。
 
但Zoox困境的更根本原因是,市场已不再看好这种冒险性巨大的自动驾驶创业路径。
 
从2019年2亿美元的可转债融资就可看出,Zoox当时可能已让投资人信心不足。
 
相比股权融资,“可转载”融资其实是投资人留了后手——万一公司遭遇破产清算,投资人至少可收回这一轮的部分资金。
 
当然,作为领域内的明星公司,坐拥不少技术成果和高技术人才,Zoox很有可能会找到买家,不会出现最坏的“破产清算”情况,但这和创始之初的宏大愿景已相距甚远。
 
在Zoox之前,欧美市场的不少自动驾驶领域明星公司或团队已走上了被收购之路。主机厂和科技巨头是主要买家。
 
2016年3月,通用豪掷10亿美元收购了来自旧金山的初创企业Cruise Automation,其后,Cruise作为通用下属一个独立部门存在。

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仅从“生意”的角度看,Cruise应该说卖得挺划算,Cruise当时还只是非常初期的阶段,马斯克因此评价通用10亿买了个demo——但趁着当时自动驾驶的大热点和市场高预期,当时这个只有46人的小团队实现了独角兽的价格。
 
一年后的2017年10月,Tier 1德尔福宣布以4.5亿美元收购自动驾驶出行服务商nuTonomy,其服务当时已在新加坡和波士顿两地开始运营,商业路径与Drive.ai非常相似。
 
两相对比,这会儿自动驾驶公司已在“跌价”了,已有运营的公司被市场认可的价值还不如初创团队。
 
2019年6月,吴恩达创立的Drive.ai 则更是以招聘式并购的方式被苹果收购,这意味着,苹果只以较低价格接收了Drive.ai几十名技术人才和产品设计师及旗下的自动驾驶汽车和其他IP资产。

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从目前发展来看,被招安之后的自动驾驶初创公司里,也只有卖得最早的Cruise状况较为良好,2018年还拿到了软银愿景基金(SoftBank Vision Fund)的22.5亿美元融资,其估值也被拉升至115亿美元,一度传出分拆上市的消息。
 
出售价格的步步折损,越发给了还在独立发展的自动驾驶公司压力——对于他们,很有可能的结果就是go big or go home中的go home。
 
但偏偏到2018年之后,市场越来越不看好“大冒险”的go big创业模式。
 
尤其是在自动驾驶这种耗资巨大的赛道里,上台桌、搏一把的成本太高,而在如今全球经济下行、政经动荡的情形下,不少资本爸爸自己也是泥菩萨过河,自然少了心情思考星辰大海。
 
同理,投资机构自己也在去”幻想“,向来喜欢给热门概念和黑科技公司当”黑骑士“的软银就折射了这种变化——自2018年以来,希拉洛斯(Theranos)、WeWork、OYO等项目接连出问题,愿景基金也经历了募资不利和内斗乱剧。
 
在走过2016年的狂热顶峰后,冒险者和黑骑士都在逐渐退场。
 
就像百度副总裁、智能驾驶事业群组总经理李震宇在2020年4月的内部信中所说,以后他们要一边攀登珠峰,一边沿途下蛋。
 
这听起来没那么澎湃了,或者用投资人喜欢的词,叫没那么性感”了。
 
不过现实就是这么残酷,先活下去才有“后浪”的机会,不是吗?




END.



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